Už v době před systémem 4Matic si inženýři Volkswagenu pohrávali s myšlenkou vozů s pohonem všech kol. Ten se spíš pokusně objevil třeba v modelu Passat, nebo v Busu. Asi nejvýstřednějším počinem byl však model Golf Country, který se poprvé veřejnosti předvedl jako prototyp na autosalonu v Ženevě na jaře roku 1989. Vzít běžný hatchback, zvednout mu podvozek a nasadit ochranné rámy do přírody bylo v té době prakticky nepředstavitelné.

To bylo také hlavním důvodem, proč Golf Country vyvolal na autosalonu velký ohlas. Volkswagen proto dlouho neváhal a zahájil výrobu. Auto se do prodeje dostalo v roce 1990. Model vycházel ze standardního Volkswgenu Golf druhé generace, přesto se nestavěl v hlavní továrně ve Wolfsburgu. Automobilka totiž Golfy posílala do rakouské fabriky Steyr-Daimler-Puch, kde z obyčejného hatchbacku vyrobili crossover. Ostatně, s terénními vozy měli v Rakousku dobré zkušenosti. Stavěli tam třeba Mercedes-Benz třídy G.

Golf Country byl skutečným předchůdcem dnešních crossoverů, dokonce o něm můžeme prohlásit, že úspěšně předběhl svou dobu. Auto mělo zvýšený podvozek, plastovou ochranu podél blatníků a částí karoserie a ochranné beranidlo na přídi, které se už dnes nenosí. Opravdovým výstřelkem pak byla krytá rezerva umístěná vzadu jako u klasického off-roadu. Autu dodávala outdoorový charakter, nebyla ale příliš praktická. Před otevřením víka kufru ji bylo nutné vyklopit směrem vlevo. V pozici ji pak držela hydraulická vzpěra.

Přední beranidlo zároveň sloužilo k ochraně světlometů, před kterými byla instalovaná mřížka. Golf Country navíc dostal přídavné mlhovky, kdyby bylo nutné si dobře posvítit při cestě v přírodě. Vozy se objevovaly v několika barevných provedeních, častá je černá nebo zelená barva. Nechyběla ani nálepka na bocích s označením vozu se siluetou hor. Vrcholem pak byla stylová verze Chrompaket, která nahradila běžné beranidlo chromovým. Auto ovšem stálo o třetinu víc.

Volkswagen Golf Country

Uvnitř šlo o standardní Golf, i když se na propagačních materiálech samozřejmě objevily snímky top verze. Palubní desku tvořily tmavé plasty a guma. Ve výbavě nechybělo rádio s kazetovým přehrávačem. Řidič měl k dispozici volant se čtyřmi rameny a hranatým středem. Látkové sedačky mohly mít barevně zajímavé zpracování, které se opakovalo i na výplni dveří. V nabídce bylo také střešní okno.

K pohonu posloužila jedna z nejlepších pohonných jednotek, které měl tehdy Golf k dispozici. Šlo o benzinový řadový čtyřválec s osmiventilovou technikou a atmosférickým plněním. Dosahoval výkonu 98 koní. Vznikla ale i speciální limitovaná edice určená pouze pro zaměstnance Volkswagenu, která byla vybavena motorem z dobového ostrého modelu GTI. Ta měla výkon 108 koní. Existovala ale v pouhých 50 kusech.

Řadilo se manuální pětistupňovou převodovkou, sílu mezi kola rozděloval moderní systém pohonu všech kol Syncro. Šlo o poměrně kompaktní řešení s viskózní spojkou. Při běžném cestování po suché silnici se na přední kola přenášelo 95 procent točivého momentu. Jakmile se ale vůz dostal do situace, kdy se kola začala protáčet, zvyšoval se poměr síly ve prospěch zadní nápravy. Ve výjimečných chvílích to mohlo být až rovnoměrně 50:50.

Ačkoliv Golf Country nebyl vybaven ovladatelnou uzávěrou diferenciálu nebo redukční převodovkou, systém 4x4 a podvozek se světlou výškou solidních 18 centimetrů znamenaly poměrně slušné schopnosti v terénu. Už tehdy se ale tento Golf uplatnil podobně jako dnešní crossovery. Posloužil třeba jako vhodný vůz pro majitele horských chat, takže jezdil spíše po polních cestách nebo zasněžených úvozech, než aby se vydal do přírody za obtížnějšími nástrahami.

Volkswagen Golf Country

Zatímco v terénu šlo o poměrně spolehlivý vůz, na silnici už tehdy nepatřil k nejrychlejším. Oficiální údaje uvádí zrychlení z nuly na stovku za 12,3 sekundy. Maximální rychlost byla 155 km/h. To nebyla žádná sláva, obzvlášť ve chvíli, kdy Golf Country stál více peněz než běžný Golf. O auto byl tedy nakonec docela vlažný zájem a jeho výroba skončila velmi rychle. Poslední model spatřil světlo světa v roce 1991. V té době kompletně skončila také druhá generace Golfu.

Předchůdce dnešních crossverů zřejmě přišel na svět příliš brzy a stal se tak nedoceněným vozem. A tím vydržel být dodnes. Vzniklo ho něco málo přes 7700 exemplářů a potkat ho na silnici chce pořádné štěstí. Přesto jsou ceny tohoto modelu, který se v hojné míře prodává i v Česku, spíš směšné. K dostání je od 40 tisíc korun, obvykle ale bývá v bídném stavu. Těžko si lze představit, že někdy bude mít vyšší hodnotu.